Fotografiando a las damas de cuello largo de Padaung

Dos cuestiones éticas podrían obstaculizar su visita al Estado de Kayah en Myanmar para visitar a las «damas de cuello largo» de la tribu Padaung. En primer lugar, es posible que no desee visitar un país cuyo ejército está cometiendo genocidio contra su minoría rohingya, sin olvidar que se encuentra en el extremo opuesto del país de esa tristeza. Pero, sus dólares de turista están apoyando a los guías, a los dueños de restaurantes y a su personal, y a todas las demás personas que dependen de ellos para su sustento. Y, tu ausencia no está haciendo mucha diferencia en el ejército.

En segundo lugar, usted podría preguntarse acerca de mirar fijamente a estas damas, cuyos cuellos fueron alargados por las bobinas de latón que continúan sosteniendo sus cabezas. ¿Irías a un espectáculo de fenómenos y mirarías a individuos deformes? Esto todavía me preocupa después de un día de vagar por los pueblos de Padaung, tomar fotos, verlos tejer, escucharlos cantar, entregarles enormes barras de jabón como muestra de agradecimiento y comprar las bufandas tradicionales que tejen. Estoy mínimamente apaciguado por la autobiografía de Pascal Khoo Thwee, que también contiene una gran cantidad de información histórica.

El Sr. Thwe, nacido en 1967, es Padaung y graduado de la Universidad de Cambridge. Su libro, Desde la Tierra de los Fantasmas Verdes , está bien escrito y es fascinante. Basándose en otras fuentes, habla de las damas de Padaung llevadas a Europa en la década de 1880 para hacer una gira con un «espectáculo de fenómenos». Dice que estaban encantados de que les pagaran por no trabajar y que sus únicas quejas eran la extraña comida y tener que usar zapatos.

El Sr. Min, mi guía, también me dijo que no me preocupara, ellos saben lo que están haciendo. Es mejor que yo vaya a visitarlos a su pueblo natal que que tengan que viajar a un pueblo artificial establecido como atracción turística, ya sea en Tailandia o cerca de la frontera china, como algunos han hecho. Además, los turistas les dan la oportunidad de vender sus artesanías y ganar algo del dinero que necesitan para modernizarse. Además, explicó, están orgullosos de su costumbre.

Un poco de consuelo para muchos, estoy seguro. Sin embargo, allí estaba yo en Loikaw (suena como «troika»), capital del estado de Kayah, en mi camino para ver a las damas, mi razón de ser era llegar allí antes que Starbucks y Ronald McDonald. Veo, en un futuro próximo, una especie de Potemkin Village al revés: «¡Rápido, escondan los celulares, aquí vienen los turistas!».

No sabía cuándo había organizado el viaje, pero la electricidad llegó a Padaung un año antes, así que ahora estaban en camino desde la edad de bronce hasta el siglo XXI, con todos los cambios que traen consigo los teléfonos móviles y las antenas parabólicas.

Y el tiempo corre. Hay unos 8.000 Padaung. Sólo unas 400 mujeres siguen usando los anillos en el cuello. Dado que el proceso debe comenzar cuando las niñas tienen cinco años y muchas de esas 400 todavía son jóvenes, la costumbre no está en peligro inminente, pero las aldeas ya están cambiando.

Los misioneros italianos han estado aquí desde 1880. La mitad de los Padaung son católicos, la otra mitad budistas, ambas mitades con generosas salpicaduras de animismo y creencias espirituales que precedieron a la religión «moderna» y que no deberían ser una sorpresa dada su proximidad y dependencia de la naturaleza.

Son granjeros y cazadores. Trabajan duro pero tienen un equilibrio con la naturaleza que el mundo moderno invierte.

El Sr. Thwe explica que la costumbre de las espirales para el cuello comenzó hace unos 500 años, en realidad con la intención de proteger a las mujeres de los ataques de los tigres. Las mujeres también usan espirales similares en sus muñecas y espinillas, ya que los tigres aparentemente se inclinaban tanto por esas partes como por el cuello. Los tigres se han alejado hace mucho tiempo del vecindario, su hábitat por supuesto víctima de la invasión humana, pero la costumbre continúa.

Las mujeres son amigables y no les importa que les tomen fotos mientras se sientan en sus porches y tejen o hacen otras actividades de la vida diaria. Esto no es inusual en Myanmar – la mayoría de los lugares por los que viajé la gente estaba encantada de que se tomaran fotos – y a menudo me animaba. Estaban encantados de ver sus imágenes en la pequeña pantalla de mi cámara.

Muchas aldeas de Padaung están agrupadas a unos 40 minutos en coche de Loika, a lo largo de una única y polvorienta calle principal. Todavía están tranquilos, excepto por una motocicleta ocasional y la música que sigue de un teléfono celular. En los pórticos de muchas casas, que ya no son de madera y bambú, sino de bloques de hormigón, las señoras ofrecen bufandas tejidas a mano para la venta y posan para las fotos en sus telares tradicionales. Algunos tocarán la guitarra y cantarán una canción tradicional. Hasta ahora, no buscan «donaciones», pero sin duda aprecian su compra de sus bufandas de algodón. El algodón es local, pero los tintes químicos proceden ahora de la India.

Ahora hay una clínica y una pequeña escuela. Hay antenas parabólicas y ocasionalmente veo a alguien con un teléfono celular. El mañana llega rápido.

Cómo llegar: Vuelos diarios por la mañana a Loika en Myanmar Airways desde Yangon, o a 5 horas en coche del aeropuerto de Heho (Inle). Luego, 30 minutos en coche.
Dónde alojarse: Hay hoteles espartanos pero limpios en Loikaw.

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